Dos anclas de la red de seguridad COVID terminan el Día del Trabajo, afectando a millones

WASHINGTON (AP) – Mary Taboniar pasó 15 meses sin cheque de pago, gracias a la pandemia de COVID. Ama de llaves del resort Hilton Hawaiian Village en Honolulu, madre soltera de dos hijos, vio cómo sus ingresos se desvanecían por completo cuando el virus devastó la industria hotelera.

Durante más de un año, Taboniar dependió por completo del aumento de las prestaciones por desempleo y de una red de bancos de alimentos locales para alimentar a su familia. Incluso este verano, cuando el lanzamiento de la vacuna se afianzó y los turistas comenzaron a viajar nuevamente, su trabajo tardó en regresar, alcanzando un máximo de 11 días en agosto, aproximadamente la mitad de su carga de trabajo antes de la pandemia.

Taboniar es uno de los millones de estadounidenses para quienes el Día del Trabajo 2021 representa una peligrosa encrucijada. Dos pilares principales del paquete de protección contra COVID del gobierno están terminando o han terminado recientemente. A partir del lunes, se estima que 8,9 millones de personas perderán todas las prestaciones por desempleo. Una moratoria federal de desalojos ya ha expirado.

Si bien otros aspectos de la asistencia pandémica, incluida la ayuda para el alquiler y el Crédito Tributario por Hijos ampliado, todavía están ampliamente disponibles, incontables millones de estadounidenses enfrentarán el Día del Trabajo con una red de seguridad social repentinamente reducida.

“Este será un doble golpe de dificultad”, dijo Jamie Contreras, secretario-tesorero de SEIU, un sindicato que representa a los conserjes en los edificios de oficinas y a los trabajadores del servicio de alimentos en los aeropuertos. “No estamos ni cerca de terminar. La gente todavía necesita ayuda. … Para millones de personas nada ha cambiado desde hace un año y medio “.

Para Taboniar, de 43 años, eso significa que sus beneficios por desempleo desaparecerán por completo, incluso cuando sus horas de trabajo desaparezcan nuevamente. Una nueva oleada de virus llevó al gobernador de Hawái a recomendar a los vacacionistas retrasar sus planes.

“Realmente me está asustando”, dijo. “¿Cómo puedo pagar el alquiler si no tengo desempleo y mi trabajo no ha regresado?”

Ella planea solicitar el programa de asistencia SNAP recientemente ampliado, más conocido como cupones de alimentos, pero duda que sea suficiente para compensar la diferencia. “Estoy aferrándome a cualquier cosa”, dijo.

La administración del presidente Joe Biden cree que la economía de Estados Unidos es lo suficientemente fuerte como para no verse afectada por los desalojos o la caída de los beneficios por desempleo. Los funcionarios sostienen que otros elementos de la red de seguridad, como el Crédito Tributario por Hijos y el programa SNAP (que Biden impulsó permanentemente a principios de este verano), son suficientes para suavizar las cosas. El viernes, un portavoz de la Casa Blanca dijo que no había planes para reevaluar el final de las prestaciones por desempleo.

“Las economías de veintidós billones de dólares funcionan en gran parte gracias al impulso y tenemos un fuerte impulso yendo en la dirección correcta en nombre de la fuerza laboral estadounidense”, dijo Jared Bernstein, miembro del Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca.

El secretario de Trabajo, Marty Walsh, dijo que creía que la fuerza laboral del país estaba lista para el cambio.

“En general, la economía está avanzando y recuperándose”, dijo Walsh en una entrevista. “Creo que la economía estadounidense y el trabajador estadounidense están en una mejor posición para el Día del Trabajo de 2021 que para el Día del Trabajo de 2020”.

Walsh y otros apuntan a alentar el número de puestos de trabajo; a partir del viernes, la tasa de desempleo se redujo a un saludable 5.2%. Pero Andrew Stettler, un miembro senior de Century Foundation, un grupo de expertos de izquierda, dice que el fin de los beneficios por desempleo expandidos aún llega demasiado pronto.

En lugar de establecer una fecha límite arbitraria, Stettler dice que la administración debería haber vinculado el final de las protecciones a métricas específicas de recuperación económica. Sugiere tres meses consecutivos con un desempleo nacional por debajo del 5% como un punto de referencia razonable para desencadenar el fin de las prestaciones por desempleo.

“Esta parece ser una decisión política incorrecta en función de dónde nos encontremos”, dijo Stettler.

El fin de estas protecciones mientras persiste la crisis económica podría tener un impacto devastador en las familias de clase media baja que apenas resistieron durante la pandemia. Potencialmente, millones de personas “tendrán más dificultades para recuperar el punto de apoyo en la clase media que perdieron”, dijo Stettler.

Biden y los demócratas que controlan el Congreso están en una encrucijada, permitiendo que la ayuda expire mientras se concentran en su paquete más amplio de infraestructura y otros gastos de “reconstruir mejor”. La propuesta de $ 3.5 billones reconstruiría muchos de los programas de la red de seguridad, pero enfrenta obstáculos en el Congreso estrechamente dividido.

Mientras tanto, las familias tendrán que arreglárselas.

“Son dos cosas muy importantes que están caducando. No hay duda de que habrá familias afectadas por su vencimiento y que tendrán dificultades adicionales “, dijo Sharon Parrott, presidenta del Centro de Prioridades Presupuestarias y Políticas, en una entrevista.

La respuesta al COVID-19 ha sido enorme en tamaño y alcance, unos 5 billones de dólares en gastos federales desde el brote del virus en 2020, una empresa sin precedentes.

Los republicanos del Congreso habían apoyado algunos de los desembolsos iniciales de COVID-19, pero votaron en contra del paquete de recuperación de $ 1,9 billones de Biden a principios de este año como innecesario. Muchos argumentaron en contra de extender otra ronda de ayuda por desempleo, y los republicanos prometen oponerse al paquete de $ 3.5 billones de Biden que se espera que los legisladores consideren a finales de este mes.

Aún existen múltiples vías de apoyo disponibles, aunque en algunos casos la entrega real de ese apoyo ha sido problemática.

Los estados con niveles más altos de desempleo pueden usar los $ 350 mil millones en ayuda que recibieron del paquete de ayuda para expandir sus propios pagos por desempleo, como se señaló en una carta del 19 de agosto de Walsh y la secretaria del Tesoro, Janet Yellen.

Los fondos federales de asistencia para el alquiler siguen disponibles, aunque el dinero ha tardado en salir por la puerta, lo que ha dejado a la Casa Blanca y a los legisladores presionando a los funcionarios estatales y locales para que distribuyan los fondos más rápidamente entre los propietarios y los inquilinos.

El banco de inversión Morgan Stanley estimó el jueves que la economía crecerá a un ritmo anual del 2,9% en el tercer trimestre, marcadamente por debajo de su pronóstico anterior del 6,5%. Esa disminución refleja en gran medida un retroceso en el gasto de ayuda federal y los cuellos de botella de la cadena de suministro.

Y la economía aún enfrenta obstáculos. Los funcionarios sindicales dicen que sectores como el personal de limpieza de hoteles y el personal de limpieza de oficinas han sido los más lentos en recuperarse.

“Nuestra industria es la punta de lanza cuando se trata de COVID”, dijo D. Taylor, presidente de UNITE HERE, un sindicato que representa a las amas de llaves de los hoteles, un campo que “está compuesto principalmente por mujeres y personas de color”.

Muchas de esas amas de llaves nunca regresaron al pleno empleo, incluso cuando los estadounidenses reanudaron sus viajes y las tasas de ocupación hotelera aumentaron durante el verano.

Taylor dijo que varias cadenas hoteleras importantes se han movido para reducir permanentemente los costos laborales al reducir los niveles de servicio bajo la apariencia de COVID. El hotel de Taboniar en Hawái, por ejemplo, ha cambiado a la limpieza de las habitaciones cada cinco días, a menos que el huésped solicite específicamente lo contrario con anticipación. A pesar de que el hotel tenía una ocupación de más del 90% en agosto, solo estuvo empleada la mitad de su número habitual de días antes de la pandemia.

La variante delta del coronavirus también plantea un desafío, que amenaza con futuros cierres de escuelas y el retraso de los planes para devolver a los trabajadores a sus oficinas.

Walsh llamó a la variante delta “un asterisco en todo”.

La repentina desaparición de un elemento crucial de la red de seguridad pandémica ha impulsado los pedidos de una reevaluación de todo el sistema de prestaciones por desempleo. El senador Ron Wyden, demócrata de Oregón, presidente del Comité de Finanzas, dijo en una entrevista que es crucial que el Congreso modernice el sistema de seguro de desempleo como parte del paquete.

“Es desgarrador saber que no tenía que ser así”, dijo Wyden.

Uno de los cambios que propone es que las prestaciones por desempleo estén más vinculadas a las condiciones económicas, para que no caduquen en momentos de necesidad. “Tenemos que llevar el sistema de desempleo al siglo XXI”, dijo.

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