¿El estrés y la incertidumbre del COVID-19 detuvieron el impulso antitabaco?

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WASHINGTON (AP) – Un año después de que el COVID-19 cambiara la vida de millones de estadounidenses, hay señales preocupantes de que el coronavirus también puede haber frenado el progreso contra otra amenaza mortal para la salud: el tabaquismo.

Menos fumadores llamaron a las líneas directas para dejar de fumar el año pasado y algunos fumaron más, lo que contribuyó a un aumento inusual en las ventas de cigarrillos, todo en medio del estrés, la ansiedad y la incertidumbre de la pandemia.

(Imágenes falsas)

“Es difícil para la gente dejar de consumir tabaco en el mejor de los casos, entonces, ¿qué sucede cuando la vida se pone patas arriba de repente?” dijo Jen Cash, quien supervisa los programas antitabaco de Minnesota.

Los investigadores ya están preocupados por el impacto de COVID-19 en las pruebas de detección de cáncer y las sobredosis de opioides, ya que muchos estadounidenses se vieron privados de la atención y los exámenes de rutina. Pero los servicios para ayudar a los fumadores a dejar de fumar, entregados por teléfono y en línea, parecen estar bien posicionados para resistir las interrupciones de la pandemia. Los programas ayudan a diseñar un plan y, a menudo, proporcionan chicles y parches gratuitos de nicotina.

Sin embargo, las llamadas a los estados enrutadas a través de una línea directa nacional cayeron un 27% el año pasado a alrededor de 500,000, la mayor caída en una década, según el North American Quitline Consortium. En un informe reciente, la coalición de consejeros contra el tabaquismo citó la pandemia y la caída en los mensajes de concienciación pública.

“Es realmente perturbador ver que las llamadas a las líneas telefónicas de ayuda han disminuido tanto porque son exactamente lo que esperaba que aumentaran”, dijo la Dra. Nancy Rigotti de la Facultad de Medicina de Harvard, que no participó en el informe.

En una encuesta separada de 1,000 fumadores adultos, Rigotti y sus colegas encontraron que aproximadamente un tercio informó haber fumado más durante los primeros seis meses de la pandemia.

Alli Comstock de Los Ángeles había estado libre de humo durante siete años cuando perdió su trabajo de cuidado infantil en marzo pasado debido a la pandemia. Enfrentando su primer período prolongado de desempleo, comenzó a fumar nuevamente, debido a una combinación de aburrimiento y ansiedad.

“Simplemente se sintió como algo más que hacer y me hizo sentir más tranquila”, dijo Comstock, de 32 años, y agregó que sabe que los cigarrillos, que contienen el estimulante nicotina, no ayudan a aliviar la ansiedad.

Comstock finalmente renunció después de meses de sentir que “estábamos en un momento en el que no importaba”.

“En noviembre, me di cuenta de que sí importaba y que era fumadora, y no quería ser eso”, dijo.

La investigación ha relacionado otros eventos traumáticos con recaídas entre exfumadores, incluso después de los ataques del 11 de septiembre.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades dicen que es demasiado pronto para medir el impacto de la pandemia en las tasas de tabaquismo. En un comunicado, los CDC señalaron que aunque las ventas de cigarrillos se dispararon alrededor de los primeros cierres en marzo pasado, desde entonces han vuelto a niveles anteriores. Eso sugiere que el aumento se debió principalmente a fumadores que se abastecían de cigarrillos.

La tasa de tabaquismo en los EE. UU. Se ha mantenido estable en alrededor del 14% en los últimos años después de una disminución de más del 40% en la década de 1960 durante décadas. El tabaquismo, que puede provocar cáncer, accidentes cerebrovasculares y ataques cardíacos, es el responsable de unas 480.000 muertes anuales.

Debido a que el tabaquismo se superpone con muchas otras formas de adicción, los médicos que tratan a las personas que abusan de las drogas y el alcohol, muchos de los cuales también sufren de depresión y ansiedad, vigilan de cerca los datos sobre los intentos de dejar de fumar.

El Dr. Brian Hurley, del departamento de salud del condado de Los Ángeles, dice que las personas con adicciones tienen menos probabilidades de recuperarse si continúan fumando. La caída del año pasado en las llamadas a las líneas directas sugiere “una vorágine de peores resultados”, dijo Hurley, miembro de la junta de la Sociedad Estadounidense de Medicina de las Adicciones.

Sin embargo, dejar de fumar es notoriamente difícil, ya que solo el 7% lo logra, según las cifras de los CDC. Muchos fumadores son remitidos a las líneas directas para dejar de fumar en su chequeo anual. Esas citas se interrumpieron en gran medida la primavera pasada junto con la mayoría de los demás cuidados no esenciales.

Aún así, los datos del año pasado sobre llamadas para dejar de fumar incluyen destellos de noticias positivas. Los fumadores que llamaron a la línea directa de Minnesota informaron que fumaban más, pero también dijeron que estaban más motivados para dejar de fumar debido al COVID-19. Eso reflejó los datos nacionales que muestran que los fumadores son conscientes de que fumar puede hacerlos más vulnerables a enfermedades graves por una infección por coronavirus.

Los expertos que buscan explicar las tendencias del año pasado también apuntan a una caída en las campañas publicitarias contra el tabaquismo de los departamentos de salud pública. En muchos casos, esas promociones fueron reemplazadas por mensajes sobre enmascaramiento, distanciamiento social y lavado de manos.

Los CDC reanudaron recientemente su campaña publicitaria nacional “Consejos de fumadores” y están realizando sus encuestas anuales sobre el consumo de tabaco entre adultos y adolescentes, la instantánea definitiva del tabaquismo y el vapeo en los EE. UU.

Antes del brote del virus, gran parte de la atención se centró en el alarmante aumento del uso de cigarrillos electrónicos entre los estudiantes de secundaria y secundaria. Los datos de la encuesta realizada antes del cierre de las aulas mostraron que el vapeo para adolescentes ya estaba disminuyendo en comparación con 2019, luego de las nuevas prohibiciones de sabor y el aumento de la edad legal para comprarlos.

Dado que los adolescentes no pueden asistir a la escuela o socializar regularmente con sus amigos, los investigadores especulan que la pandemia puede haber frenado aún más la propagación social del vapeo.

“Tengo la sensación de que puede haber tenido un efecto positivo en el vapeo de los adolescentes, pero un efecto negativo en el tabaquismo de los adultos”, dijo Rigotti.

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