Fotos: SpaceX devuelve 4 astronautas a la Tierra en un raro aterrizaje nocturno

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CAPE CANAVERAL, Florida (AP) – SpaceX devolvió a salvo a cuatro astronautas de la Estación Espacial Internacional el domingo, haciendo el primer amerizaje de la tripulación estadounidense en la oscuridad desde el disparo a la luna del Apolo 8.

La cápsula Dragon se lanzó en paracaídas en el Golfo de México frente a la costa de la ciudad de Panamá, Florida, justo antes de las 3 am, poniendo fin al segundo vuelo de astronautas de la compañía de Elon Musk.

Fue un viaje exprés a casa, que duró solo seis horas y media.

Los astronautas, tres estadounidenses y un japonés, volaron de regreso en la misma cápsula, llamada Resilience, en la que se lanzaron desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en noviembre.

“Le damos la bienvenida al planeta Tierra y gracias por volar con SpaceX”, dijo por radio el Control de Misión de SpaceX momentos después del aterrizaje. “Para aquellos de ustedes inscritos en nuestro programa de viajero frecuente, han ganado 68 millones de millas en este viaje”.

“Tomaremos esas millas”, dijo el comandante de la nave espacial Mike Hopkins. “¿Son transferibles?” SpaceX respondió que los astronautas tendrían que consultar con el departamento de marketing de la empresa.

Media hora después del amerizaje, la cápsula carbonizada, que se asemeja a un malvavisco tostado gigante, había sido izada a la nave de recuperación, y los astronautas salieron poco después. Los gerentes de la NASA y SpaceX se maravillaron de lo rápido y sin problemas que fue la operación. El asesor principal de la compañía, Hans Koenigsmann, dijo que “parecía más una parada en boxes de un coche de carreras que cualquier otra cosa”.

Hopkins fue el primero en salir, bailando un poco mientras emergía bajo los focos intensos.

“Es asombroso lo que se puede lograr cuando la gente se une”, dijo a los controladores de vuelo de SpaceX en la sede de la empresa en Hawthorne, California. “Francamente, todos ustedes están cambiando el mundo. Felicidades. Es genial estar de regreso “.

La misión de 167 días fue la más larga para el lanzamiento de una cápsula de la tripulación desde los EE. UU. El récord anterior de 84 días fue establecido por los últimos astronautas de la estación Skylab de la NASA en 1974.

El desacoplamiento del sábado por la noche dejó a siete personas en la estación espacial, cuatro de las cuales llegaron hace una semana a través de SpaceX.

“¡Terrestre!” El astronauta de la NASA Victor Glover, piloto de la cápsula, tuiteó después de salir de la estación. “¡Un paso más cerca de la familia y el hogar!”

Hopkins y Glover, junto con Shannon Walker de la NASA y Soichi Noguchi de Japón, deberían haber regresado a la Tierra el miércoles pasado, pero los fuertes vientos marinos obligaron a SpaceX a dejar pasar un par de intentos de aterrizaje durante el día. Los gerentes cambiaron a un raro amerizaje en la oscuridad para aprovechar el clima tranquilo.

SpaceX había practicado para un regreso nocturno, por si acaso, e incluso recuperó su cápsula de carga de la estación más reciente del Golfo de México en la oscuridad. Las cámaras infrarrojas rastrearon la cápsula de los astronautas cuando volvió a entrar en la atmósfera; se parecía a una estrella brillante que atravesaba el cielo nocturno.

Los cuatro paracaídas principales se podían ver desplegándose justo antes del aterrizaje, que también era visible en el infrarrojo.

El Apolo 8, el primer vuelo de la NASA a la luna con astronautas, terminó con un amerizaje antes del amanecer en el Pacífico cerca de Hawai el 27 de diciembre de 1968. Ocho años después, una cápsula soviética con dos cosmonautas terminó en un lago oscuro y parcialmente congelado en Kazajstán. , desviado de su curso en una tormenta de nieve.

Eso fue todo para los chapoteos nocturnos de la tripulación, hasta el domingo.

A pesar de la hora temprana, la Guardia Costera estaba con todas sus fuerzas para imponer una zona de exclusión de 18 kilómetros (11 millas) alrededor de la cápsula Dragon que se balanceaba. Para el primer regreso de la tripulación de SpaceX en agosto, los navegantes de placer invadieron la cápsula, un riesgo para la seguridad. Los barcos de recreo se mantuvieron alejados esta vez.

Una vez que terminaron con sus controles médicos en el barco, los astronautas planearon subirse a un helicóptero para el corto vuelo a la costa y luego tomar un avión directo a Houston para reunirse con sus familias.

“No es muy frecuente que te despiertes en la estación espacial y te vayas a dormir en Houston”, dijo a los periodistas la directora de vuelo Holly Ridings.

La cápsula de los astronautas, Resilience, regresará a Cabo Cañaveral para ser remodelada para la primera misión de tripulación privada de SpaceX en septiembre. Se quitará el mecanismo de acoplamiento de la estación espacial y se colocará una nueva ventana abovedada en su lugar.

Un multimillonario de la tecnología ha comprado todo el vuelo de tres días, que orbitará a 120 kilómetros (75 millas) sobre la estación espacial. Volará con un par de ganadores del concurso y un asistente médico del St. Jude Children’s Research Hospital, su organización benéfica designada para la misión.

El próximo lanzamiento de astronautas de SpaceX para la NASA se realizará en octubre.

La NASA recurrió a empresas privadas para dar servicio a la estación espacial, después de que la flota de transbordadores se retirara en 2011. SpaceX comenzó a suministrar suministros en 2012 y, en mayo pasado, lanzó su primera tripulación, poniendo fin a la dependencia de la NASA de Rusia para el transporte de astronautas.

No se espera que Boeing lance astronautas hasta principios del próximo año.

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