Los registros antiguos arrojan nueva luz sobre los brotes de viruela en el 1700, muestran un paralelismo con la pandemia de coronavirus

BOSTON (AP) – Una enfermedad altamente contagiosa que se origina lejos de las costas de Estados Unidos desencadena brotes mortales que se propagan rápidamente e infectan a las masas. Hay tiros disponibles, pero un público dividido agoniza por ser golpeado.

¿Suena familiar?

Los registros recientemente digitalizados, incluido el diario de un ministro escaneado y publicado en línea por la Biblioteca y Archivos Congregacionales de Boston, arrojan nueva luz sobre los devastadores brotes de viruela que azotaron la ciudad en el siglo XVIII.

Y tres siglos después, los paralelos con la pandemia de coronavirus son asombrosos.

“Qué poco hemos cambiado”, dijo el archivero de CLA Zachary Bodnar, quien dirigió el esfuerzo de digitalización, trabajando en estrecha colaboración con la Sociedad Genealógica Histórica de Nueva Inglaterra.

“El hecho de que encontremos estas similitudes en los registros de nuestro pasado es un paralelo muy interesante”, dijo Bodnar en una entrevista. “A veces, cuanto más aprendemos, más seguimos siendo los mismos, supongo”.

La viruela fue erradicada, pero no antes de que enfermara y matara a millones de personas en todo el mundo. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Dicen que el último brote natural de viruela en los Estados Unidos ocurrió en 1949. En 1980, el brazo de toma de decisiones de la Organización Mundial de la Salud lo declaró erradicado y desde entonces no se han reportado casos de viruela natural.

Pero en abril de 1721, después de que un barco inglés, el HMS Seahorse, lo llevara a Boston, era un peligro claro y presente. Para el invierno de 1722, infectaría a más de la mitad de los 11.000 habitantes de la ciudad y mataría a 850.

Brotes mucho anteriores, también importados de Europa, mataron a los nativos americanos indiscriminadamente en el siglo XVII. Ahora, los registros eclesiásticos digitalizados están ayudando a completar la imagen de cómo se las arreglaron los colonos cuando les llegó el turno de soportar la peste.

La primera vacunación adecuada del mundo no se produjo hasta finales de ese siglo, cuando un médico rural inglés llamado Edward Jenner inoculó a un niño de 8 años contra la viruela en 1796.

Antes de eso, los médicos usaban la inoculación, o variolación, como se le llamaba a menudo, introduciendo una pequeña cantidad del virus de la viruela en la piel. El procedimiento, o variaciones del mismo, se ha practicado desde la antigüedad en Asia. El pionero de la vacunación de Jenner, utilizando en su lugar una cepa menos letal del virus que infecta a las vacas, fue un gran avance científico.

Sin embargo, al igual que con las vacunas COVID-19 en 2021, algunos adoptaron una visión escéptica de las inoculaciones contra la viruela en el siglo XVIII, según muestran documentos digitalizados.

El reverendo Cotton Mather, uno de los ministros más influyentes de la época, había promovido activamente la inoculación. En una señal de cuán resistentes eran algunos colonos a la nueva tecnología, alguien arrojó un artefacto explosivo a través de su ventana en noviembre de 1721.

Afortunadamente, no explotó, pero los investigadores de Harvard dicen que se adjuntó este mensaje amenazante: “¡Cotton Mather, perro, maldito! Te inocularé con esto; con una viruela para ti ”.

Entre los registros de la Iglesia Congregacional digitalizados recientemente se encuentran entradas de diario escritas a mano garabateadas por el reverendo Ebenezer Storer, un pastor de Cambridge, Massachusetts. El 11 de marzo de 1764, cuando la viruela volvió a asolar Boston, Storer escribió una oración en su diario después de hacer los arreglos necesarios para vacunar a sus propios hijos.

Storer, profundamente devoto, muestra su diario, tenía fe en la ciencia.

“Bendito sea tu nombre por cualquier descubrimiento que se haya hecho para suavizar la severidad del moquillo. Concede tu bendición sobre los medios utilizados ”, escribió.

Tres semanas después, Storer dio gracias a Dios “por su gran misericordia conmigo al recuperar de la viruela a mis queridos hijos y a los demás miembros de mi familia”.

Para Bodnar, el archivero, es un testimonio de la información que pueden contener los registros de la iglesia.

“Son fascinantes”, dijo. “Son esencialmente registros de la ciudad; no solo cuentan la historia de la contabilidad diaria de la iglesia, sino también la historia de lo que la gente estaba haciendo en ese momento y lo que estaba sucediendo”.

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