Pequeñas partículas en el aire pueden representar un gran problema de coronavirus

NUEVA YORK (AP) – En un laboratorio de la Universidad de Maryland, las personas infectadas con el nuevo coronavirus se turnan para sentarse en una silla y poner la cara en el extremo grande de un gran cono. Recitan el alfabeto y cantan o simplemente se sientan en silencio durante media hora. A veces tosen.

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El cono absorbe todo lo que sale de la boca y la nariz. Es parte de un dispositivo llamado “Gesundheit II” que está ayudando a los científicos a estudiar una gran pregunta: ¿cómo se transmite el virus que causa el COVID-19 de una persona a otra?

Es evidente que hace autostop sobre pequeñas partículas líquidas rociadas por una persona infectada. Las personas expulsan partículas al toser, estornudar, cantar, gritar, hablar e incluso respirar. Pero las gotas vienen en una amplia gama de tamaños, y los científicos están tratando de determinar qué tan riesgosos son los distintos tipos.

La respuesta afecta lo que todos deberíamos hacer para evitar enfermarnos. Es por eso que apareció en los titulares hace unos días cuando una agencia de salud de EE. UU. Parecía haber cambiado su posición sobre el tema, pero luego dijo que había publicado un nuevo lenguaje por error.

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La recomendación de permanecer al menos a 2 metros (6 pies) de distancia (algunas autoridades citan aproximadamente la mitad de esa distancia) se basa en la idea de que las partículas más grandes caen al suelo antes de que puedan viajar muy lejos. Son como las gotitas en un chorrito de un limpiador de ventanas y pueden infectar a alguien aterrizando en su nariz, boca o ojos, o tal vez al ser inhaladas.

Pero algunos científicos ahora se están enfocando en partículas más pequeñas, las que se propagan más como el humo del cigarrillo. Esos son transportados por volutas de aire e incluso corrientes ascendentes causadas por el calor de nuestros cuerpos. Pueden permanecer en el aire durante minutos u horas, esparcirse por una habitación y acumularse si la ventilación es deficiente.

El riesgo potencial proviene de inhalarlos. El sarampión se puede propagar de esta manera, pero el nuevo coronavirus es mucho menos contagioso que eso.

Para estas partículas, llamadas aerosoles, “6 pies no es una distancia mágica”, dice Linsey Marr, una investigadora líder que las está estudiando en Virginia Tech en Blacksburg. Pero dice que sigue siendo importante mantener la distancia de los demás, “cuanto más lejos, mejor”, porque los aerosoles se concentran más cerca de una fuente y representan un riesgo mayor a corta distancia.

Las agencias de salud pública generalmente se han enfocado en las partículas más grandes para el coronavirus. Eso llevó a más de 200 científicos a publicar un pedido en julio para prestar atención al riesgo potencial de los aerosoles. La Organización Mundial de la Salud, que durante mucho tiempo descartó el peligro de los aerosoles excepto en el caso de ciertos procedimientos médicos, dijo más tarde que no se puede descartar la transmisión del coronavirus por aerosol en casos de infección dentro de espacios interiores abarrotados y mal ventilados.

El problema llamó la atención recientemente cuando los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Publicaron y luego eliminaron declaraciones en su sitio web que destacaban la idea de la propagación de aerosoles. La agencia dijo que la publicación fue un error y que las declaraciones eran solo un borrador de los cambios propuestos a sus recomendaciones.

El Dr. Jay Butler, subdirector de enfermedades infecciosas de los CDC, dijo a The Associated Press que la agencia sigue creyendo que las gotas más grandes y pesadas que provienen de la tos o los estornudos son el medio principal de transmisión.

El mes pasado, Butler dijo en una reunión científica que la investigación actual sugiere que la propagación del coronavirus en aerosol es posible, pero no parece ser la principal forma en que las personas se infectan. La investigación adicional puede cambiar esa conclusión, agregó, e instó a los científicos a estudiar con qué frecuencia se produce la propagación del coronavirus en aerosol, qué situaciones lo hacen más probable y qué medidas razonables podrían prevenirlo.

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Marr dijo que cree que la infección por aerosoles está “sucediendo mucho más de lo que la gente estaba dispuesta a pensar inicialmente”.

Como pieza clave de evidencia, Marr y otros señalan los llamados eventos “superpropagadores” en los que una persona infectada evidentemente transmitió el virus a muchas otras en un solo entorno.

En marzo, por ejemplo, después de que un miembro del coro con síntomas de coronavirus asistiera a un ensayo en el estado de Washington, otras 52 personas que habían estado sentadas en toda la sala fueron se encontró infectado y dos murieron. En un restaurante lleno de gente y mal ventilado en China en enero, el virus evidentemente se propagó de un cliente a la hora del almuerzo a cinco personas en dos mesas contiguas en un patrón que sugiere que los aerosoles se propagan por el aire acondicionado. También en enero, un pasajero de un autobús chino aparentemente infectó a otras 23 personas, muchas de las cuales estaban esparcidas por el vehículo.

Butler dijo que tales eventos generan preocupación por la propagación de aerosoles, pero no prueban que suceda.

Podría haber otra forma de propagación de partículas diminutas. Es posible que no necesariamente provengan directamente de la boca o la nariz de alguien, dice William Ristenpart de la Universidad de California, Davis. Su investigación encontró que si los tejidos de papel se sembran con el virus de la influenza y luego se arrugan, emiten partículas que portan el virus. Entonces, las personas que vacían una papelera con pañuelos desechados por alguien con COVID-19 deben asegurarse de usar una máscara, dijo.

Los científicos que advierten sobre los aerosoles dicen que las recomendaciones actuales todavía tienen sentido.

El uso de una máscara sigue siendo importante y asegúrese de que le quede bien. Sigue lavándote las manos con diligencia. Y nuevamente, mantenerse más separados es mejor que estar más juntos. Evite las multitudes, especialmente en interiores.

Su principal adición a las recomendaciones es la ventilación para evitar la acumulación de concentración de aerosoles. Por lo tanto, dicen los investigadores, manténgase alejado de las habitaciones mal ventiladas. Abra ventanas y puertas. También se pueden usar dispositivos purificadores de aire o luz ultravioleta que inactiva virus.

Lo mejor de todo: haz todo lo que puedas al aire libre, donde la dilución y la luz ultravioleta del sol funcionan a tu favor.

“Sabemos que el aire libre es la medida más espectacularmente efectiva, con mucho”, dice José-Luis Jiménez de la Universidad de Colorado-Boulder. “En el exterior no es imposible infectarse, pero es difícil”.

Las diversas precauciones deben usarse en combinación en lugar de solo una a la vez, dicen los investigadores. En un ambiente bien ventilado, “6 pies (de separación) es bastante bueno si todos tienen una máscara” y nadie permanece directamente a favor del viento de una persona infectada por mucho tiempo, dice el Dr. Donald Milton de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Maryland. , cuyo laboratorio alberga la máquina Gesundheit II.

La duración de la exposición es importante, por lo que probablemente no exista mucho riesgo de un viaje corto en ascensor mientras se está enmascarado o de que un corredor lo pase por la acera, dicen los expertos.

Los científicos han publicado herramientas en línea para calcular el riesgo de propagación por el aire en varios entornos.

Sin embargo, en una reunión reciente sobre aerosoles, el Dr. Georges Benjamin, director ejecutivo de la Asociación Estadounidense de Salud Pública, señaló que las medidas preventivas pueden ser un desafío en el mundo real. Mantenerse alejado de otras personas puede ser difícil en hogares que albergan a varias generaciones. Algunos edificios antiguos tienen ventanas que “se cerraron con clavos hace años”, dijo. Y “tenemos demasiadas comunidades en las que simplemente no tienen acceso a agua potable para lavarse las manos”.

Puede parecer extraño que a pesar de todo el frenesí científico por estudiar el nuevo coronavirus, los detalles de cómo se propaga aún puedan estar en duda nueve meses después. Pero la historia sugiere paciencia.

“Hemos estado estudiando la influenza durante 102 años”, dice Milton, refiriéndose a la epidemia de influenza de 1918. “Todavía no sabemos cómo se transmite y cuál es el papel de los aerosoles”.

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